En el mundo de los esports, un mes entre encuentros competitivos puede parecer una eternidad, y ese ha sido claramente el caso de la Overwatch League. Antes de la primera semana, estoy segura de que no fui la única que sintió un hormigueo de expectación ante las posibilidades que presentaba la nueva fase. Puede que vuestro equipo favorito hubiera fichado nuevos jugadores para apuntalar su plantilla o quizá insinuado un nuevo rumbo estratégico. Con solo tres equipos como serios candidatos a las eliminatorias de temporada a estas alturas, hay muchas oportunidades para que surjan nuevos competidores, pero no queda demasiado tiempo para presentar candidaturas y aún menos margen de error.

El ambiente en el Blizzard Arena Los Angeles está impregnado de un clima de urgencia ahora que empieza a subir la temperatura. Bienvenida otra vez, Overwatch League: te hemos echado de menos.

1. Ya fuese a modo de simples experimentos de plantilla o como indicio de modificaciones más permanentes, la primera semana fue la carta de presentación de una interesante serie de debutantes en la Overwatch League, con un total de diez jugadores de ocho equipos distintos. El viernes, los Boston Uprising sacaron a relucir jugadores de apoyo totalmente nuevos, mientras que los Toronto Defiant —que antes contaban con una plantilla completamente coreana— presentaron una flamante línea de tanques angloparlantes. El DPS de los Guangzhou Charge Charlie «nero» Zwarg fue el debutante más joven, pues celebró su 18.º cumpleaños (con un tartazo en la cara) durante el descanso entre fases; por otra parte, presenciamos el estreno de veteranos como el apoyo de los London Ji-Hoon «Quatermain» Song y el jugador polivalente de los Toronto Daniel «Gods» Graeser, que llevan en el circuito profesional desde 2016.

Entre todas estas caras nuevas, también tuvimos el placer de disfrutar del regreso de algunos favoritos de los fans, pues los equipos recurrieron a la vieja guardia de DPS para construir nuevas tácticas. Lane «Surefour» Roberts, de los LA Gladiators, y Jiri «LiNkzr» Masalin, de los Houston Outlaws, ya habían tenido minutos de juego (pocos) esta temporada, pero la reaparición del capitán de los NYXL, Jong-Ryeol «Saebyeolbe» Park, dejó pasmado a todo el mundo.

2. Si le preguntáis a cualquiera sobre el posible retorno de Saebyeolbe a la alineación titular de los New York en el metajuego actual, la mayoría de la gente aludirá a las (casi inmaculadas) estadísticas del equipo y a la profundidad de su plantilla en el puesto de DPS y, con expresión de tristeza, negará con la cabeza. Hasta el propio Saebyeolbe parecía resignado las pocas veces que ha comparecido ante la prensa este año. No obstante, cuando se subió al escenario para el segundo mapa del encuentro del viernes ante los Houston, no fue para sustituir a otro DPS, sino al tanque secundario Tae-Hong «MekO» Kim. Tampoco lo hizo para jugar con Zarya, Brigitte o su emblemática Tracer: seleccionó a Sombra en Colonia Lunar Horizon —y también en los tres mapas siguientes— y contribuyó con su actuación a que los NYXL les plantasen cara a los Outlaws para llevarse una disputada victoria 3-2.

No es que fuera muy bonito —ni el propio encuentro, ni el juego de Saebyeolbe con Sombra—, pero es cierto que no había dedicado demasiado tiempo a practicar con esta nueva heroína. Después se mostró reservado cuando le pedí más detalles sobre la preparación de los NYXL en torno al 3-3 con Sombra, que calificó como «secreto de equipo», pero sí que comentó algo: «Hemos practicado mucho de cara a la tercera fase y hemos probado todos los métodos».

Lo que más le complicó las cosas a los New York contra Houston fue el hecho de que los Outlaws pudieran ejecutar una estrategia de respuesta con Sombra, aunque también contribuyeron a ello algunas composiciones con DPS. El encuentro del domingo fue una historia completamente distinta, un camino de rosas que desembocó en un 4-0 contra unos London Spitfire que no parecían preparados para el 3-3 con Sombra y se mostraron reacios a realizar ajustes para contrarrestarlo.

Puede que la Sombra de Saebyeolbe fuese un riesgo contra los Houston, pero este perro viejo le pilló el truco a su nueva amiga después de otro día de práctica. Podemos apreciar la mejoría en sus números gracias a nuestro productor de estadísticas, Ben «CaptainPlanet» Trautman:

3. Después del enfrentamiento del viernes, Saebyeolbe expresó lo que sentía por volver a su sitio natural, el escenario.

«Como jugador profesional, creo que debo competir sobre el escenario para sentirme motivado —me comentó—. Ha sido una situación muy complicada para mí porque no he podido jugar en mucho tiempo. En un momento dado, hasta me planteé dejarlo, así que la vuelta al escenario y al juego ha contribuido a disipar esas sensaciones».

Surefour compartió con el público una opinión similar tras su esperado regreso a la alineación de los Gladiators: «Llevo mucho tiempo jugando a esto, y lo único que quiero es competir sobre el escenario, así que sí, esto me sienta de maravilla».

Para los jugadores acostumbrados a la titularidad, irse al banquillo por incompatibilidad con el metajuego debe de ser frustrante, por lo que fue alentador ver a algunos de ellos con esas fuerzas renovadas durante la primera semana.

4. Nadie se divirtió más que Surefour y los LA Gladiators en el mapa de París, donde cosecharon sendas victorias en sus dos enfrentamientos de la jornada.

Sí, hemos tomado París.

— Los Angeles Gladiators (@LAGladiators) 10 de junio de 2019

Puede que los San Francisco Shock y los Shanghai Dragons acaparen algo así como ocho de los 10 mejores tiempos de ataque en ese mapa, pero, en la primera semana, los Gladiators pusieron sobre la mesa un componente de innovación delirante. No solo utilizaron composiciones de búnker con Bastion tanto en defensa como en ataque, sino que, además, incorporaron a Soldado: 76, Roadhog, Mei y el combo Pharmercy. Ah, y pusieron a dos parejas distintas de jugadores a cargo del combo Bastion-Orisa en función de la situación del mapa.

Los Dallas Fuel encajaron un 0-4 ante los LA el viernes y trataron de contrarrestarlo con un triple DPS que incluía a Hanzo. Contra la misma estrategia, los Vancouver Titans echaron mano de Symmetra el domingo, único momento en el que se apartaron del 3-3 en un encuentro contra los Gladiators que acabaron llevándose por 3-1.

Flipante. Entretenido. Overwatch en su máxima expresión.

5. Pues los Vancouver siguen invictos en la temporada regular. Después de despachar a los Atlanta Reign por 3-1 el sábado, el tanque principal Sang-Beom «Bumper» Park se dirigió al público con estas palabras: «Nuestra derrota constituye una magnífica historia para la Overwatch League».

Se refería a la derrota en la final de la segunda fase que sufrieron los Vancouver ante los Shock, pero no puedo por menos que pensar que, ahora mismo, existe una competición aparte dentro de la liga para determinar cuál es el primer equipo capaz de añadir un «1» a la casilla de derrotas de los Titans. En el béisbol, si un lanzador elimina a 27 bateadores consecutivos, se considera un partido perfecto. Los Vancouver están tratando de lograr eso mismo en la Overwatch League, mientras que los otros 19 equipos buscan arruinar su racha.

De momento son dos los equipos que no lo han logrado en la tercera fase, y ahora les llega su turno a los Hangzhou Spark, los Dallas Fuel, los Chengdu Hunters (uno de los dos únicos equipos que han logrado llevar a los Vancouver a un quinto mapa, allá en la primera fase) y los LA Valiant, antes de que los Gladiators tengan otra oportunidad en la cuarta semana.

¡A batear!

6. Si le preguntáis al jugador de apoyo de los Hangzhou Ho-Jin «IDK» Park, será su equipo el que ponga fin a la racha de los Vancouver. «La cuestión es con qué resultado», me cuenta. IDK solo ansía esa victoria, mientras que el primer entrenador de los Spark, Mu-Ho «Mask» Lee, se ha propuesto hacerlo con un aplastante 4-0.

Pero aún más inesperado que la meta de Mask para el duelo contra los Vancouver es su objetivo para la fase en general. «Lo que él quería era emular los números perfectos de los San Francisco Shock en la segunda fase —me explica IDK, antes de exhalar un suspiro con aire de falsa resignación—, así que ahora mi meta es lograr una fase perfecta».

Por improbable que eso le parezca a cualquiera que no lleve gafas de color rosa, la confianza de los Hangzhou está por las nubes ahora mismo, y con razón: desde el comienzo de la segunda fase, el conjunto no ha perdido ante ningún equipo que no fuesen los Titans (una vez) y los Shock (dos veces). Pase lo que pase durante la segunda semana y en adelante, los Spark no tienen miedo de apoyarse en esa nueva sensación de confianza.

En la comunidad de seguidores de Corea, la opinión generalizada sobre los Hangzhou es que han actuado de filtro entre los equipos muy buenos y todos los demás; según IDK, ahora están preparados para reclamar su sitio en las altas esferas: «Creemos que, durante la segunda fase, nos mostramos competitivos ante todos los equipos, menos los Shock y los Vancouver, pero ahora tenemos la sensación de que podemos con todos».

7. Una de las victorias más impresionantes obtenidas por los Hangzhou hasta la fecha se produjo contra los Seoul Dynasty en la quinta semana, un resultado que los catapultó hasta las eliminatorias de fase y dejó a los Dynasty fuera de la pelea. Fue un pequeño paso atrás para un equipo que ha realizado muchos avances este año, pero hay que reconocerles a los Seoul que han arrancado a tope la tercera fase después de retocar su plantilla para ganar flexibilidad y capacidad de responder a multitud de estilos de juego.

En sus dos duelos de la primera semana —sendas victorias por 4-0 contra los Florida Mayhem y los Guangzhou Charge—, los Dynasty emplearon a los 12 jugadores de su plantilla sin solaparse demasiado. El DPS Sang-Beom «Munchkin» Byun, que disputó todo el encuentro contra los Guangzhou con Zarya después de pasarse la segunda fase entera a los mandos de Brigitte, describe la actual situación del equipo como una «constructiva competición interna».

«No es que el cuerpo técnico optase por dos equipos porque tuviesen diferentes características —me cuenta—. Los dos grupos entrenamos muy duro y, el día antes de cada enfrentamiento, los entrenadores decidieron cuál sería el titular».

No es la primera vez que un equipo cuenta con una plantilla de 12 jugadores, que permite realizar entrenamientos internos y mantener en secreto las estrategias. Pese a que existe la posibilidad de que crezca el descontento entre los jugadores en un ambiente así de competitivo, hasta el momento, los Dynasty se las han apañado para darles minutos de juego a todos, incluyendo sus dos últimas incorporaciones, el apoyo Sung-Hyuk «Highly» Lee y el DPS Je-Min «ILLICIT» Park, que protagonizaron unos estrenos encomiables en la primera semana.

La presencia de nuevos talentos ha motivado a los veteranos, asegura Munchkin, porque incita a todos a mejorar, pero también los ha ayudado en otro sentido: «Antes, con los otros 10 jugadores, el ambiente era a veces bastante serio, pero, como los nuevos son graciosos, nos gusta bromear con ellos, lo que también ayudan mucho a relajar el ambiente».

8. El registro inicial de 2-0 obtenido por los Seoul los coloca junto a los Vancouver, los New York y unos Paris Eternal que parecen revitalizados después del largo descanso. Los Hangzhou y los Shanghai se impusieron claramente en su único encuentro de la semana, mientras que los San Francisco lograron superar la firme oposición de los Reign.

Los Atlanta pensarán que ha sido una desgracia tener que enfrentarse a los dos anteriores campeones de fase para inaugurar la segunda mitad de la temporada regular, pero lo cierto es que ninguno de los dos logró anularlos: de esos encuentros, sacaron tres victorias en mapas y unos resultados que, pese a la derrota, les permitirán seguir creciendo. El futuro inmediato es más fácil, aunque no mucho: ahora es el turno de plantar cara a los Shanghai y los Seoul.

Dos cosas más en las que conviene fijarse a medida que avance la tercera fase: ¿qué efecto tendrá para los Chengdu la llegada —al fin— del tanque principal Yansong «Jiqiren» Wei? Ya hemos visto a los Hunters probar con una variante más tradicional del 3-3, pero ¿supondrá el fin de su agresiva heterodoxia o conseguirá el primer entrenador, Xingrui «Rui» Wang hallar el equilibrio?

Por último, los Dallas, los London y los Guangzhou oscilaron radicalmente entre el éxito y el fracaso durante la primera semana. Los Charge tienen los lógicos problemas de adaptación ahora que Nero puede participar en la competición, pero da la sensación de que los Dallas y los London han estado coqueteando (demasiado) con la irregularidad durante toda la temporada. Con equipos como los Hangzhou, los Seoul y los Shanghai pisándoles los talones en la clasificación, este es el momento de que todo aspirante al título empiece a encadenar algunos triunfos si quiere distanciarse del pelotón.

La tercera fase continúa el viernes, 14 de junio, a la 01:00 CEST con el duelo entre los Outlaws (3-12) y los Shock (12-3). Podéis ver todos los encuentros de la temporada 2019 en directo y a la carta en overwatchleague.com, la aplicación de la Overwatch League, nuestro canal de Twitch, MLG.com y la aplicación de MLG.